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Eye of the Beholder: Comment éviter les enchevêtrements juridiques dans votre ferme

Eye of the Beholder: Comment éviter les enchevêtrements juridiques dans votre ferme



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PHOTO: iStock / Thinkstock

Le 25 février 2015, la police est arrivée à West Wind Acres, une petite ferme nourrie à l'herbe dans le nord de l'État de New York. Le but de la visite était d'enquêter sur les chiens de travail non autorisés. Le propriétaire, Joshua Rockwood, 34 ans, un ouvrier du bâtiment devenu agriculteur, leur a fait visiter les lieux. Six jours plus tard, la police est revenue avec un mandat de perquisition pour la ferme et la maison. Rockwood a été informé qu'il pourrait faire face à des accusations.

Le 12 mars 2015, Rockwood a été arrêté et faisait face à 13 accusations de délit lié à des problèmes de disponibilité de l'eau et qu'il était dans divers états gelés, le manque d'aliments disponibles et l'absence d'abri adéquat pour les animaux sous sa garde. Plusieurs animaux ont été saisis et placés dans des sauvetages locaux, et une longue procédure judiciaire s'est ensuivie.

Les accusations citées:

  • des seaux d'eau qui avaient gelé (entre les corvées, remarquez)
  • porcs laissés à l'air libre
  • chiens et moutons gardés dans un enclos dans un abri non chauffé
  • excréments dans l'abreuvoir du mouton
  • un cheval âgé qui avait un poids insuffisant
  • manque de nourriture
  • et autres accusations connexes

Finalement, 12 des 13 accusations ont été abandonnées. L'accusation restante a été ajournée en vue du congédiement (ACOD). Tant que Rockwood n'a pas été arrêté de nouveau pour la même accusation dans les six mois, la charge restante sera également abandonnée. (Son ACOD n'expire qu'en juin 2016. Il n'a pas été en mesure de parler de son cas lorsque cet article a été imprimé.)

Les crimes dont Rockwood a été accusé ne sont qu'une courte liste des défis auxquels les agriculteurs sont confrontés pour fournir des soins au bétail pendant les mois d'hiver. En fait, bon nombre des accusations ne sont pas liées à des difficultés saisonnières, mais sont en fait la réalité de l’entretien du bétail en toute saison. Les animaux défèquent dans leurs auges. Les animaux consomment souvent toute la nourriture qui leur est donnée avant l'arrivée de la prochaine corvée. Et, si un voisin pense qu'un animal devrait être dans une grange chauffée en hiver, pensera-t-il aussi que ces animaux devraient être dans un abri climatisé pendant les étés chauds et humides?

Tout agriculteur pourrait facilement se retrouver dans la même situation.

«L'affaire et l'attention qu'elle reçoit mettent au premier plan de nombreux problèmes auxquels sont confrontés les agriculteurs à travers le pays», déclare Steve Ammerman, directeur des affaires publiques et directeur associé du New York State Farm Bureau.

L'un des problèmes les plus urgents est le décalage entre les agriculteurs et le grand public. De moins en moins de personnes ont un lien direct avec l'agriculture. Cette déconnexion alimente un manque de connaissances sur le bon soin du bétail. Trouver des moyens de combler le fossé entre la ferme et la communauté peut aider les propriétaires agricoles à se demander comment combler le fossé entre leur entreprise et la communauté est plus important aujourd'hui que jamais.

Météo sauvage

L'hiver 2014/2015 dans le nord de l'État de New York a été le plus froid jamais enregistré en 21 ans. Le mois de février comprenait plusieurs jours continus de températures inférieures à zéro, aggravées par des chutes de neige régulières tout au long de l'hiver. Prendre soin des animaux dans ces conditions est un défi. L'eau gèle rapidement et le fourrage est rapidement consommé. Les personnes qui ne connaissent pas les besoins en bétail ne sont pas au courant des innombrables voyages pour vérifier l'approvisionnement en eau et en nourriture. De l'extérieur, regardant à l'intérieur, tout ce qu'ils voient, ce sont des abreuvoirs gelés, des mangeoires vides et des animaux blottis pour rester au chaud.

«Une grande partie de la société n'est pas éduquée sur les soins appropriés aux animaux», déclare Carie Telgen, D.V.M., et associée chez Battenkill Veterinary Bovine, PC, à Greenwich, N.Y.

En même temps qu'il y a un manque de compréhension, il y a un intérêt croissant pour savoir où et comment les aliments sont produits.

«Seulement 1 à 2 pour cent du public américain a un lien avec une ferme ces jours-ci», dit Ammerman. Cette déconnexion peut conduire à des malentendus importants et, dans certaines situations, entraîner des rencontres juridiques longues et coûteuses.

Ammerman, Telgen et Elizabeth Rich, vice-présidente et avocate du Farm-to-Consumer Legal Defence Fund, offrent des conseils pour aider d'autres petits agriculteurs à éviter et / ou à se préparer à des situations similaires.

Relations communautaires

Des relations significatives avec la communauté favorisent la confiance à long terme et créent des opportunités de communication dans les situations difficiles. «Il est important de s’ouvrir à la communauté dans son ensemble pour maintenir des relations positives», dit Ammerman.

Des bulletins d'information réguliers sur papier ou par e-mail peuvent informer les voisins des nouveautés de la ferme, expliquer les pratiques de protection des animaux ou parler des difficultés causées par la météo, l'économie, etc. .

L'information est un outil puissant pour réduire les erreurs d'interprétation. Inviter le public à participer à des visites de fermes permet de parler des activités de la ferme. Planifiez une visite vétérinaire le même jour pour discuter des calendriers de vaccination. Demandez à un maréchal-ferrant de faire une démonstration de taille ou de ferrage, afin que le public puisse voir que les animaux reçoivent des soins et repartir avec une meilleure compréhension du travail qui consiste à prendre soin des animaux.

En plus de se connecter avec le grand public, il est tout aussi essentiel de rencontrer les responsables de la ville et les forces de l'ordre avant qu'un problème ne se pose.

"Ne laissez pas votre premier contact avec les forces de l'ordre être une réponse à une plainte concernant vous et vos pratiques de gestion agricole", dit Rich.

Assister occasionnellement à des réunions publiques et interagir avec les forces de l'ordre avant qu'un incident ne se produise génère une bonne volonté à long terme.

«Il est plus facile de discuter des soins aux animaux lorsque vous avez déjà établi une relation de confiance avec la communauté», déclare Telgen.

La perception est la réalité

Les gens font souvent des hypothèses basées sur des apparences extérieures. Les jugements peuvent être basés uniquement sur la propreté de la ferme. Le fait de contenir des sacs d'alimentation vides et d'autres déchets dans les poubelles et le stockage d'outils ou de fournitures inutilisés crée une apparence soignée.

«C’est une ferme et cela peut devenir boueux et salissant», dit Ammerman. «C'est inévitable, mais faites de votre mieux pour que la ferme reste aussi présentable que possible.»

Les hypothèses concernant les soins ou le bien-être des animaux sont souvent faites sur la visibilité des abris, des sources d'eau et de la disponibilité des aliments. Le positionnement des brise-vent, des mangeoires et des abreuvoirs dans la ligne de vue directe réduit l'interrogation des passants sans instruction.

Malheureusement, les personnes éloignées des soins aux animaux mettent rapidement en corrélation un animal mince et âgé avec la négligence. Les éleveurs savent qu’un cheval de 30 ans sans dents peut paraître mal nourri mais en réalité il est bien nourri et sous les soins d’un vétérinaire.

«Je suis un fervent partisan de la transparence», dit Telgen, «mais comme beaucoup de gens ne sont pas informés sur les soins et le vieillissement des animaux, il est presque préférable de mettre un animal âgé dans un pâturage si vous en avez un.»

Connais tes droits

La plupart des agriculteurs sont des citoyens respectueux des lois qui n'ont jamais connu de problèmes juridiques et se soucient profondément de leurs animaux.

"Ils ne s'inquiètent pas d'accorder l'accès à leur propriété et de donner des informations, car ils savent qu'ils n'ont rien fait de mal et n'ont rien à cacher", dit Rich. Malheureusement, cette approche peut conduire à de fausses allégations et à des poursuites judiciaires sans fondement.

«Vous avez le droit de refuser une fouille de votre propriété à moins d'y renoncer», dit-elle. «Si vous accordez l'accès à votre propriété sur une base consensuelle, vous avez le droit de placer des conditions raisonnables sur cet accès.» Par exemple, vous pouvez informer les visiteurs qu'aucune photographie ou vidéo ne sera autorisée.

Si les autorités accèdent à votre propriété sous l'autorité d'un mandat de perquisition, lisez-le. Un mandat autorisant une fouille de la ferme n’autorise pas nécessairement une fouille de la résidence. «Vous avez le droit d'être présent lors de la fouille, à condition de ne pas menacer ou obstruer les agents ou d'interférer avec la fouille», dit Rich.

Il est également important que les agriculteurs connaissent les lois relatives aux pratiques de gestion agricole. Dans le cas de New York, Rich a lu les déclarations de plusieurs personnes qui ont déclaré avec autorité que la loi fédérale exige que le bétail ait accès à l'eau douce 24 heures sur 24. Cependant, ce n'est pas la loi.

«Je ne peux pas compter le nombre de fois qu’un employé du gouvernement agissant pour le compte d’un État ou d’une agence locale a livré une anomalie à mes clients ou à moi-même», dit-elle. Plus vous êtes informé des lois applicables aux exploitations agricoles, plus il est probable que vous puissiez résoudre un problème dès le début.

Conseils juridiques

Elizabeth Rich, vice-présidente et avocate du Farm-to-Consumer Legal Defence Fund, offre les conseils suivants aux agriculteurs confrontés à un litige.

Sauvegardez toutes les données et tous les enregistrements, idéalement dans des emplacements hors site.

«J'ai été impliquée dans plusieurs affaires où les enquêteurs ont saisi des biens à des fins d'enquête ou de preuve, puis les ont détenus pendant des mois, voire des années, avant même que des accusations ne soient déposées», dit-elle. La conservation d'une deuxième copie des registres peut être essentielle au fonctionnement quotidien de votre ferme.

Contactez un avocat.

Dans les situations où des accusations criminelles sont possibles, la plupart des avocats conseillent à leurs clients de ne pas parler aux autorités judiciaires sans la présence d'un avocat.

Lorsque des accusations criminelles sont impliquées, consultez un avocat spécialisé en droit pénal. Selon les faits d'un cas particulier, l'agriculteur peut avoir besoin d'un avocat expérimenté en droit de l'utilisation des terres, en droit constitutionnel ou en application administrative.

Il est encore mieux de consulter un conseiller juridique local lorsque vous n’êtes pas confronté à des problèmes. De nombreux avocats sont prêts à se rencontrer pour une première consultation, sans frais, pour en savoir plus sur la ferme et l’entreprise d’un client potentiel et pour permettre au client de déterminer si l’avocat répond bien aux besoins juridiques de la ferme. Évitez les entreprises ayant une relation client établie avec les autorités gouvernementales locales.

Documentez les rencontres avec les forces de l'ordre.

Enregistrez ou enregistrez sur bande vidéo chaque rencontre avec les forces de l'ordre lorsqu'elle se produit à la ferme.

«Vous avez certainement le droit de le faire lorsque la rencontre se produit sur votre propriété privée», dit Rich. «Vous avez également le droit d'avoir des témoins présents, tant qu'ils ne menacent pas, n'obstruent pas ou n'interfèrent pas avec les autorités.»

Obtenir de l'aide.

Le Fonds de défense juridique de la ferme au consommateur est une ressource pour ses membres. La mission de l’organisation est de protéger les exploitations familiales contre le harcèlement des autorités fédérales, étatiques et locales. Des avocats sont disponibles 24h / 24 et 7j / 7 pour conseiller les membres dans ce type de situation. Pour plus d'informations, visitez www.farmtoconsumer.org.

Avancer

Malgré la bataille juridique longue et coûteuse, Rockwood est résolu dans son engagement à produire des aliments sains et cultivés localement pour sa famille et sa communauté. Au cours du processus, il a appris qu'il n'était pas seul. Près de 2 000 agriculteurs et membres du grand public ont donné plus de 72 000 $ pour l'aider à payer ses frais juridiques. L’épreuve étant presque terminée, il se tourne vers l’année à venir. Il continue d'étendre son entreprise, ajoutant du bétail supplémentaire à sa propriété et améliorant les installations pour en prendre soin.


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